Las diez pandemias más fatales de la historia

Las pandemias son brotes regionales e incluso mundiales de una enfermedad. Debido a que los microorganismos que causan estas epidemias mutan y contagian rápidamente a los seres humanos, quienes cuentan con poca o nula inmunidad ante ellos, así que se diseminan rápidamente de una persona a otra. Las pandemias se definen por la manera en que la enfermedad de propaga, no por el número de fallecimientos que ocasiona.

Actualmente, dos mil personas han sido infectadas de ébola en África en menos de seis meses, y casi mil han muerto. Aún no existe una cura ni vacuna efectiva para dicha enfermedad, y la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha decretado una “emergencia internacional”. Los expertos coinciden en que éste ha sido el peor brote de ébola en la historia, aunque afirman que es poco probable que se propague a otros continentes. Esto se debe a que no se transmite por vía aérea sino que es necesario el contacto directo con fluidos corporales de un enfermo para que se produzca el contagio.

En los últimos años ha habido varias pandemias en el mundo, incluyendo la gripe aviar y la influenza. Sin embargo, conforme avanzan la ciencia y la tecnología menos epidemias se registran en el planeta. A continuación, una lista de las 10 peores pandemias registradas en la historia.

 Tifus

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El tifus es un conjunto de enfermedades infecciosas que se producen por bacterias del géneroRickettsia. Son transmitidas por picaduras de piojos, pulgas, ácaros y garrapatas que portan diferentes aves y mamíferos. Las heces que estos insectos dejan sobre la piel portan la bacteria, y cuando los humanos se rascan las picaduras extienden las heces por la herida, facilitando el acceso de la bacteria al interior del cuerpo. El primer brote de esta pandemia de dio en España en 1489 durante la guerra entre cristianos y musulmanes en Granada. Hubo otros brotes en 1528 en Francia, y en 1542 murieron más de 30 mil personas en Europa a causa de esta enfermedad. Es posible reducir el riesgo de infección por tifus siguiendo normas de higiene y con una correcta desinfección de las picaduras.

 La peste negra

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En el siglo 14 esta terrible pandemia ocasionó la muerte de casi el 50% de la población del continente europeo, reduciendo la población mundial estimada de 450 a 350 millones para el año 1400. De acuerdo con estudios actuales de la OMS, la pandemia se originó en Asia y llegó a Europa a través de las rutas comerciales. La peste negra, también conocida como muerte negra, fue ocasionada por la mutación de la bacteria que causa la peste bubónica.

 Viruela

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Es una enfermedad infecciosa grave y altamente contagiosa causada por el virus Variola. No existe tratamiento especial para ella y la única forma de prevención es la vacunación. El nombre viruela proviene de una palabra latina que significa manchado y se refiere a los abultamientos que aparecen en la cara y el cuerpo de los infectados. Los conquistadores europeos introdujeron esta enfermedad en el “nuevo mundo”. Gran parte de la población de las Islas Canarias desapareció a causa de la viruela en el siglo 15, y en 1520 mató a 150 mil personas en Tenochtitlán, ayudando a los conquistadores españoles a salir victoriosos. Según la OMS, es la única enfermedad que está totalmente erradicada del planeta.

 Influenza española

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Fue una pandemia de gripe muy grave que mató entre 50 y 100 millones de personas en el mundo entre 1918 y 1919. Fue causada por un brote de Influenza debida al virus A tipo H1N1. A diferencia de muchas otras epidemias de gripe, ésta mató a adultos y jóvenes saludables en lugar de niños, ancianos y personas más débiles. La pandemia duró 18 meses y aún no se conoce la cepa específica que la causó.

 Siete pandemias de cólera

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La cólera es un padecimiento diarreico ocasionado por la bacteria Vibrio cholerae que ha sido protagonista de 7 pandemias importantes a lo largo de la historia. La primera fue de 1816 a 1826 en India y China. La segunda, en Gran Bretaña y Norteamérica, de 1829 a 1851. Posteriormente asoló Rusia de 1852 a 1860. La cuarta tuvo lugar en Europa y África de 1863 y 1875, y luego volvió a brotar en Europa en 1888. La sexta afectó nuevamente a Rusia de 1899 a 1923, y la séptima, conocida como “El Tor”, comenzó en Indonesia en 1961, alcanzó India en 1964 y terminó en la URSS en 1966. Hoy en día, gracias al abastecimiento de agua limpia y la difusión de prácticas higiénicas básicas, el cólera está controlado.

 Peste antonina

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Esta peste viral adquiere su nombre de los antoninos, familia a la que pertenecía el emperador romanoMarco Aurelio (víctima de la peste). Empezó en Roma en el año 166 y se propagó rápidamente por Italia y Galia. Esta enfermedad era similar a la viruela, traída de Oriente por los soldados victoriosos de Lucius Versus que lucharon contra los partos. La pandemia alcanzó Asia Menor, Egipto y Grecia. En algunas zonas la mortalidad alcanzó a un tercio de la población. Se calcula que entre 165 y 180 d.C. atacó a 20 millones de personas.

 Malaria

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La malaria es una enfermedad parasitaria que se transmite de un ser humano a otro por la picadura demosquitos anofeles infectados. Los parásitos, llamados Plasmodium, que portan estos mosquitos migran hacia el hígado en donde maduran y penetran el torrente sanguíneo e infectan los glóbulos rojos. Los parásitos se multiplican dentro de estas células y se rompen entre 48 y 72 horas después, infectando aún más glóbulos rojos. El brote más poderoso de malaria se dio entre 1783 y 1786 en España, aunque tristemente sigue habiendo casos de esta enfermedad en África.

 Plaga de Atenas

La plaga de Atenas, por Michael Sweerts. siglo XVII. Museo de Arte del Condado de Los Ángeles.

Esta epidemia irrumpió en la ciudad griega durante la guerra de Peloponeso en el año 430 a.C. Los historiadores y científicos nunca se han puesto de acuerdo sobre qué fue lo que causó la plaga. Algunos aseguran que fue viruela, mientras que otros apuestan por alguna mutación de tifoidea o sarampión, aunque probablemente fue causada, como muchas epidemas, por alguna variante de la peste bubónica. Los atenienses perdieron esta guerra y la enfermedad se propagó por todo el imperio griego.

 Tercera pandemia de peste bubónica

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El tercer brote importante de esta peste fue el peor de la historia. Surgió en 1850 en China y se propagó a absolutamente todo el planeta. A pesar de que ya existían avances de medicina en esa época, la infección mató a 12 millones de personas en China e India. Aunque actualmente es muy esporádica, se descubrieron algunos casos en Estados Unidos en 1995.

Plaga de Justiniano

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Esta pandemia afectó al imperio romano de oriente, incluida su capital, Constantinopla, en los años 541 y 542. De acuerdo con el cronista bizantino Procopio, mató a 10 mil personas y afectó al 40% de la población de la zona. Se cree que fue el primer brote de peste bubónica, que posteriormente causó lapeste negra en el siglo 14.

Vía Cómo funciona

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